Realizará la NASA primera prueba de defensa planetaria (+Video)

La Administración Nacional de Aeronáutica y el Espacio (NASA por su sigla en inglés), se prepara para probar varios sistemas destinados a proteger la Tierra del impacto de asteroides.

El primero de ellos, de acuerdo con un anuncio de Lyndley Johnson, responsable de Defensa Planetaria de esa agencia estadounidense, será el lanzamiento de la sonda DART (Double Asteroid Redirection Test), el venidero 23 de noviembre.

La sonda despegará de California a bordo de un cohete SpaceX Falcon 9, y diez meses más tarde golpeará su objetivo, el pequeño asteroide Dimorphos, que orbita alrededor de uno más grande llamado Didymos. El objetivo, cambiar ligeramente la órbita de la roca, distante a unos 11 millones de kilómetros de la Tierra.

En esa luna será donde se «pose» la nave, unas cien veces más pequeña que ella, proyectada a una velocidad de 24 mil kilómetros por hora. El impacto arrojará toneladas de material, pero «no va a destruir el asteroide, sólo le dará una pequeña sacudida», detalló la NASA.

«Aunque ninguno de los dos asteroides supone una amenaza para la Tierra, el impacto de DART demostrará que un equipamiento espacial puede navegar de forma autónoma hasta un asteroide objetivo e impactar cinéticamente contra él», reza el comunicado leído por Johnson.

De película

«Esta técnica se considera el enfoque tecnológicamente más maduro para mitigar un asteroide potencialmente peligroso», señaló. Por consiguiente, esto le permitirá a los expertos saber cómo podríamos desviar objetos cercanos a la Tierra potencialmente peligrosos en el futuro.

El escenario recuerda a la película Armageddon, en la que Bruce Willis y Ben Affleck salvan al planeta de un enorme asteroide que se precipita hacia la Tierra. Sin embargo, aunque parezca ciencia ficción, será una experiencia real.

El costo total de la misión es de 330 millones de dólares. Si el experimento tiene éxito, “creemos que esta técnica podría formar parte de una caja de herramientas, que estamos empezando a llenar, para desviar un asteroide”, explicó Johnson.

Sonda DART (Double Asteroid Redirection Test). /Foto: NASA / Johns Hopkins APL / Ed Whitman

A lo largo del último año y medio, los ingenieros construyeron DART desde una colección de piezas hasta una sonda espacial totalmente ensamblada. Esta fue equipada con las diversas tecnologías que la misión pondrá a prueba, incluido el sistema de propulsión iónica NEXT-C de la NASA, diseñado para mejorar el rendimiento y la eficiencia del combustible en las misiones en el espacio profundo.

«Es un milagro lo que ha conseguido este equipo, con todos los obstáculos que había en el camino, como la Covid-19 y el desarrollo de tantas tecnologías nuevas», dijo Elena Adams, ingeniera de sistemas de la misión DART.

«Pero la razón por la que hemos tenido éxito hasta ahora es porque nuestro equipo quiere demostrar que, si un asteroide viniera hacia la Tierra, podríamos evitar una catástrofe», añadió la especialista del Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins, que lidera la misión.

Mejor precaver

Actualmente se conocen unos 27 mil asteroides cercanos a nuestro planeta.

Según la NASA, el denominado Bennu, que mide 500 metros de diámetro, es uno de los dos asteroides identificados en nuestro Sistema Solar que suponen un mayor riesgo para la Tierra.

Pero para tranquilidad de todos, de aquí al año 2300 la probabilidad de colisión es apenas del 0,057 por ciento.

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